Las encuestas y sus problemas

HowtoLieWithStatisticsPara responder muchísimas preguntas necesitamos medir. A veces, esta necesidad hará que tengamos que transformar nuestras preguntas o nuestros métodos de modo de poder conseguir las respuestas. Como dijo Galileo Galilei:

“Mide lo que se pueda medir y, lo que no, hazlo medible”.

Supongamos que queremos averiguar qué opina la gente sobre algún tema. ¿Cómo hacemos? Fácil, vamos y les preguntamos, ¿no?

Pero las cosas no suelen ser tan sencillas. Necesitamos primero resolver algunas cuestiones:

  1. ¿Qué “gente” nos interesa? Para empezar, medir implica seleccionar, elegir qué queremos medir. Hay que tomar decisiones.
  2. Una vez que decidimos quiénes nos interesan, tenemos que encontrarlos. ¿Sabemos dónde están? ¿Sabemos quiénes son?
  3. Como en general no podemos preguntarles a todos ellos (salvo que podamos hacer un censo), tenemos que elegir una muestra de unos pocos, y esta muestra debe representar adecuadamente al grupo en general. Debemos contruir muestras que no tengan sesgos, que no tengan desvíos.
  4. Incluso si tenemos una muestra representativa de la población general que nos interesa, ¿podemos saber si nos dirán la verdad cuando les hagamos las preguntas? Las personas nos comportamos de maneras muy extrañas cuando sabemos que nos observan. Somos un desastre como sujetos experimentales.

Basta con que nos equivoquemos con uno solo de estos aspectos para que el resultado que obtengamos sea erróneo y nos lleve a conclusiones equivocadas. Por eso, lo primero es asegurarnos de estar haciendo las cosas bien. Sigue leyendo

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Clases de matemática retocadas

Dan Meyer es un profesor de matemática de secundario en Estados Unidos, un profesor “común y corriente” que da clases con la genuina intención de que sus alumnos aprendan matemática. Pero la verdadera matemática, esa que consiste en buscar estrategias para resolver problemas, en entender bien qué información hace falta para resolverlo y qué información “sobra”… la que involucra pensar en serio y no limitarse a resolver problemas de manera automática.

En esta charla TED da su opinión acerca de algunas cosas que están fallando en la enseñanza en matemática y agrega propuestas para mejorarla. Lo interesante es que no habla de grandes cambios a nivel de la política pública o de cambios en los programas, sino de esas pequeñas vueltas de tuerca que cualquier profesor puede hacer por sí mismo en su aula con sus alumnos. Es más, son pequeñas modificaciones que reflejan una mirada sobre la educación que puede ser trasladable a otras áreas del conocimiento además de la matemática.

Rescato en particular estos fragmentos de esta charla: Sigue leyendo

¡Evolucionemos!

“Esperando que un mundo sea desenterrado por el lenguaje, alguien canta el lugar en que se forma el silencio. Luego comprobará que no porque se muestre furioso existe el mar, ni tampoco el mundo. Por eso cada palabra dice lo que dice y ademas más y otra cosa.”

Alejandra Pizarnik

Palabras y más palabras

Las palabras pueden decir mucho, o muy poco, y a veces quieren decir cosas distintas para personas distintas, o en distintos momentos. Por eso, en ciencia, tenemos que ser muy estrictos con las palabras que usamos, para estar seguros de que estamos diciendo lo que queremos decir cuando nos comunicamos. El caso extremo de esto es la matemática, que en su afán de precisión desarrolló un lenguaje completamente simbólico en el cual solo hay signos con significado matemático.

A veces la elección de palabras no tiene importancia. Si decimos brazo o extremidad superior todos nos entendemos, tanto científicos como no científicos. Pero en otras ocasiones tenemos que ser cuidadosos: a veces la ciencia toma una palabra del lenguaje de todos los días, y le da un significado especial. A veces el camino es inverso: lo que en ciencia quiere decir una cosa, pasa al languaje cotidiano y ya no significa exactamente lo mismo (ADN, que para un científico es algo muy preciso, en el lenguaje coloquial puede verse en usos como “ese equipo de fútbol tiene ganar grabado en su ADN”). En esos casos, muchas veces se producen confusiones, especialmente preocupantes sobre todo en el discurso público, cuando científicos y no científicos usan las mismas palabras, pero queriendo decir cosas completamente diferentes.

Ya discutimos en otra oportunidad que la palabra teoría significa algo casi opuesto en el lenguaje cotidiano y en el lenguaje científico.

Hoy le llega el turno a la palabra evolución.

En la vida diaria se suele usar la palabra evolución para indicar un cambio que tiende a una mejora, un progreso. Por ejemplo, cuando hablamos de la “evolución de una sociedad”, creemos en general que la sociedad cambia, o debe cambiar, para mejor. A veces, implica además que nosotros podemos lograr esa mejora: si tenemos la intención de evolucionar, podemos lograrlo a través de nuestras acciones. En este uso, la evolución es un cambio que tiene un propósito, es teleológica. Sigue leyendo

Cómo mentir con estadísticas

Calvin: Creo que ya tenemos suficiente información, ¿no? Hobbes: Todo lo que tenemos es un

Calvin: Creo que ya tenemos suficiente información, ¿no?
Hobbes: Todo lo que tenemos es un “hecho” que inventaste.
Calvin: Eso es más que suficiente. Para cuando le agreguemos una introducción, algunas ilustraciones y una conclusión, va a lucir como una tesis doctoral.

Una de las maneras que tenemos de entender lo grande y lo pequeño del mundo que nos rodea es medir cosas. Y, para darle sentido a lo que medimos, necesitamos la estadística.

La estadística bien usada nos da herramientas de análisis, nos permite saber dónde estamos parados. Pero si está mal usada, o es usada con expresa intención de engañar, la situación cambia radicalmente: se vuelve una importante herramienta de manipulación.

Dejo este párrafo tomado de la Introducción del maravilloso libro “How to lie with statistics“, de Darrell Huff, un clásico de 1954 tan vigente hoy como cuando se escribió: Sigue leyendo

Expedición Ciencia en la revista Science

Si hay un proyecto del cual me enorgullezco de formar parte, es Expedición Ciencia.

Expedición Ciencia es una asociación civil nacida en Argentina hace ya más de una década. Está formada por científicos en distintas etapas de su formación, profes de educación física y recreólogos. Nos une más que nada una pasión por la educación y una visión de la ciencia como una serie de herramientas de pensamiento que nos permiten responder preguntas.

“Outside the tower. More than a science camp.” Luciano Morosi. Science. 2015 Apr 17;348(6232):297
http://www.sciencemagazinedigital.org/sciencemagazine/17_april_2015?pg=41#pg41

¿Qué hacemos en Expedición Ciencia? Hacemos campamentos científicos, capacitaciones para docentes, actividades en escuelas y muchas otras cosas más. En los campamentos combinamos actividades de ciencia con estar al aire libre en lugares hermosos y relativamente alejados de la “civilización”. Sigue leyendo

Poblaciones e incidencias

Cada año, cuando se acerca el 8 de marzo, Día Internacional de la Mujer, los medios de comunicación suelen presentar cuestiones relacionadas con las mujeres, que van de lo banal a la tragedia. Los femicidios o feminicidios, es decir, los asesinatos de mujeres cometidos por el hecho de ser mujeres, son uno de los temas que, prácticamente ausentes el resto del año, se vuelven visibles en los medios en esta época.

Justamente, Infojus, el portal del Sistema Argentino de Información Jurídica, publicó la semana pasada una nota en la que habla de este tema. En ella, dice lo siguiente: “En cuanto al aspecto territorial de la estadística, Buenos Aires registra la mayor parte de las muertes: un total de 91. Le siguen Córdoba y Salta con 21 muertes, ambas.” Al final, una infografía muestra el número de femicidios ocurridos por provincia durante 2014 con la leyenda “Buenos Aires concentra el 30% de los femicidios de la Argentina“. Sigue leyendo