¿Cómo sabemos que el virus HIV es la causa del SIDA?

1. simbolohomeEn los años ’80 sucedió algo que raras veces podemos ver: se identificó una enfermedad nueva, el Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida, más conocido como SIDA. Era una enfermedad muy difícil de entender. No se tenía idea de qué la provocaba, y sus síntomas variaban mucho de paciente a paciente. Pero había algo que todos los afectados tenían en común: un deterioro de su sistema inmunitario que llevaba a que terminaran enfermando, y muriendo, debido a enfermedades que en una persona sana no eran tan peligrosas.

Apenas se detectó que existía una epidemia de esta misteriosa enfermedad, varios laboratorios de investigación se zambulleron de cabeza en la búsqueda de la causa. Uno de esos laboratorios, liderado por Luc Montagnier del Instituto Pasteur de París, ganó la carrera, y nos proveyó de las evidencias necesarias para determinar que un virus, el HIV, es realmente el agente que causa SIDA.

En este artículo navegaremos por esta historia. Veremos cuáles son los mecanismos que tiene la ciencia para encontrar al agente que provoca una determinada enfermedad, y cómo la sociedad se apropia de ese nuevo conocimiento. Sigue leyendo

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Vacunación y políticas públicas

Los impresionantes avances en medicina de los últimos siglos nos están permitiendo vivir más y mejor. Dentro de estos, posiblemente el lavado de manos, el descubrimiento de los antibióticos y la invención de las vacunas son los que merecen los primeros premios. La prevención de enfermedades debida a la vacunación representa millones de vidas salvadas al año en todo el mundo.

CH 144Las vacunas pelean todavía por llegar a regiones muy vulnerables o de gran inestabilidad política y social, y es un gran desafío mejorar la cobertura en estas zonas. Pero está pasando algo más: en países con acceso a las vacunas y en algunas personas educadas y de alto nivel socioeconómico está surgiendo un rechazo a la vacunación. A modo de ejemplo, como consecuencia de la disminución en la vacunación contra el sarampión, entre 2014 y 2015 estamos viendo serios brotes de esta enfermedad. Incluso murió por sarampión una mujer en Estados Unidos y un niño en Alemania. Hace poco, falleció un chiquito de 6 años en España por difteria, una enfermedad que, gracias a la vacunación, no se veía en ese país desde 1987. Sus padres habían decidido no vacunarlo, siguiendo los consejos de su médico homeópata.

Este rechazo a las vacunas no está sostenido por pruebas científicas. En este contexto, se vuelve cada vez más importante estar adecuadamente informado y conocer que los beneficios de las vacunas son increíbles frente a los pequeños riesgos que entrañan. A nivel país, los estados toman decisiones acerca de la vacunación de su población. ¿Las vacunas deben ser obligatorias u opcionales? ¿Gratuitas o no?

Los programas de vacunación están presentes en las políticas de salud pública de todos los países. ¿Son efectivos? ¿Por qué hay vacunas obligatorias? ¿Qué consecuencias tiene que haya gente que no puede o no quiere vacunarse? Sigue leyendo

¿Cómo cambiar la opinión de alguien que se opone a la vacunación?

No sabía que existían hasta que encontré una.

¿Les pasó  que dijeron algo dando por sentado que todo el mundo iba a estar de acuerdo? Me refiero a algo del estilo “es importante tomar agua”. ¿Y que de pronto saltara alguien sosteniendo lo contrario?

0- Sarampion vacunaYo estaba hablando de sistema inmune y de cómo funcionan las vacunas con mis estudiantes de 5to año de secundario y una chica dijo, con tranquilidad y firmeza: “las vacunas son una mentira”.

Sorpresa inicial, porque… ¿quién puede estar en contra de una de las medidas de salud pública más efectivas y seguras de todos los tiempos? ¿En contra de una medida que permitió erradicar la viruela del planeta y que previene millones de muertes cada año? Porque no era una afirmación de que tal vacuna quizás no es tan importante o algo así…. suave. Era una “certeza” que englobaba a todas las vacunas. Cuando le pedí a esta estudiante que desarrollara su idea, aparecieron estos “argumentos” que luego fui encontrando reiteradamente en otras personas que se oponen a la vacunación: las vacunas no sirven, son tóxicas, yo nunca me vacuné y no me enfermé de nada, en realidad generan enfermedades como el autismo etc., son un complot de las farmacéuticas para hacer dinero, es más saludable pasar por la enfermedad porque se fortalece el sistema inmune, y demás sinsentidos que no solo no están avalados por las evidencias científicas abrumadoras y claras de las que disponemos, sino que son directamente refutados por ellas. Sigue leyendo

Política pública basada en evidencias

Hay muchas maneras en las que se toman decisiones en política pública. ¿Pero sabemos si esas decisiones terminan siendo las más adecuadas o las más efectivas? No siempre lo sabemos, pero es interesante tener en cuenta que podemos averiguarlo. La ciencia es realizar observaciones y experimentos que nos dan evidencias que podemos usar para responder preguntas. La ciencia es entonces una serie de herramientas de pensamiento que podemos utilizar también para averiguar qué funciona mejor en la política pública. Dejo acá una corta charla TEDx de 7 minutos que di sobre este tema:

Cerebros que aprenden

¿Tiene la neurociencia algo que aportar a la educación?

Muchas veces la palabra “neurociencia” remite solo a neuronas y sinapsis. Pero las neurociencias estudian muchas cosas más. Andrea Goldin, amiga y compañera de Expedición Ciencia, trabaja en la intersección entre las neurociencias y la educación, en una disciplina relativamente nueva: la neurociencia educacional, que combina neurociencia cognitiva con estudios comportamentales para investigar e intentar mejorar aspectos de la enseñanza y el aprendizaje.

Andrea habla sobre esto en esta charla de 12 minutos que dio en el evento TEDxJoven@RíodelaPlata de 2012:

Lo que pasa es que soy de Leo

astrologiaLa semana pasada, un miembro de la cámara de los comunes del Parlamento inglés planteó que los médicos del servicio nacional de salud (NHS) podrían utilizar la astrología para tratar a sus pacientes. ¿Debería tener lugar la astrología en el sistema público de salud? ¿Habría que destinar dinero de los contribuyentes para esto? La astrología es la creencia de que las posiciones de los planetas y constelaciones en el momento de nuestro nacimiento influencian, y hasta determinan, nuestras personalidades y lo que ocurre en nuestras vidas. Es una creencia pero tiene la apariencia de ciencia, y por eso se la considera una pseudociencia. Ya hablaremos más largo y tendido sobre este tema, pero por ahora, dos cositas breves acerca de la astrología, antes de intentar responder las preguntas de más arriba acerca de su pertinencia en la política pública: Sigue leyendo

Mensajes en botellas

Número de casos de sarampión cada 100.000 personas para cada estado de Estados Unidos. http://graphics.wsj.com/infectious-diseases-and-vaccines/

Número de casos de sarampión cada 100.000 personas para cada estado de Estados Unidos por año. La vacuna se introdujo en 1963. http://graphics.wsj.com/infectious-diseases-and-vaccines

Si queremos comunicarnos con otra persona y el mensaje es importantísimo, ¿elegiríamos mandarlo dentro de una botella que tiramos al mar? Un mensaje en una botella quizás llegue a su destinatario, pero muy probablemente no llegue, o no llegue a tiempo. Seguramente pensamos que ya casi nadie debe estar usando este viejo método de comunicación. Sin embargo, aunque ya no usemos botellas, seguimos enviando mensajes urgentes y necesarios que no sabemos si efectivamente llegan. Esto se estudió recientemente para el caso de mensajes que buscan promover la vacunación.

Este año 2015 arrancó complicado en Estados Unidos: hay un brote de sarampión en marcha que comenzó a fines del año pasado en Disneylandia, California, y que hasta hoy es de unas 150 personas. Sigue leyendo